..LAS LEGIONES DE JULIO CÉSAR

 

EL PROBLEMA DE LA DISPOSICIÓN DE LAS COHORTES

 

Antes de la reforma de Cayo Mario: las legiones manipulares

Las legiones republicanas de la época de las guerras Púnicas formaban en orden de batalla con treinta manípulos dispuestos en tres líneas de diez manípulos cada una de ellas.

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Una legión manipular en orden de batalla.

El cambio táctico que introdujo Cayo Mario en la organización de la legión fue agrupar cada tres manípulos para formar una cohorte de 480 hombres. Una cohorte ya era una unidad lo suficientemente grande como para actuar individualmente. Tal cambio revolucionó el arte de la guerra y confirió a las legiones romanas una superioridad táctica soberbia.

Sin embargo, la colocación en orden de batalla de estas diez cohortes presenta problemas que nos traen de cabeza a los historiadores. ¡Qué lástima no tener una pintura, un relieve, un simple grabado en una pared que despejara las dudas de una vez por todas!

 

En las legiones de Julio César

En el capítulo anterior dimos cuenta de los dos datos más conocidos acerca de la legión romana de la época de César:

1-que cada legión tenía 10 cohortes y 2-que se formaba, habitualmente, en tres líneas. Si una legión formaba en dos líneas no hay problema, ya que cada línea estaría compuesta de cinco cohortes, pero la cuestión ya no es la misma cuando pensamos en cómo se formaba una legión en tres líneas. El problema, el eterno problema, es cómo al cambiar las líneas las tres cohortes de las líneas 2ª y 3ª podían ocupar el espacio de las cuatro cohortes de la línea 1ª. La teoría más extendida nos habla de cohortes agrupadas en líneas con cuatro cohortes en la 1ª línea y tres cohortes en la 2ª y 3ª líneas. Para esta teoría hay formuladas tres hipótesis que he nombrado "A", "B" y "C":

 

 

HIPÓTESIS "A"

La primera hipótesis, la más conocida y que se barajó durante siglos, es la que más problemas plantea.

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Según esta hipótesis, las cohortes, bloques compactos, formarían en cuadros separados con un hueco entre ellas. Como podemos ver, esta legión no forma un bloque compacto, sino una sucesión de huecos imposibles de cerrar. ¿Cómo puede la segunda línea cerrar el mismo frente de combate que ha sostenido la primera? ¿Y quién cierra la diagonal que se abre a la izquierda y por la que podría pasar un ejército entero? Algunos suponen que las cohortes combatían así, en orden abierto. Viendo la ilustración de arriba parece que nos hallemos en Waterloo, cuando los ingleses formaron en cuadros para detener la caballería francesa, pero evidentemente, una legión romana que combatía contra infantería no podía combatir así, dando opción al enemigo a "pasearse" por dentro de sus líneas como Pedro por su casa. Entonces, las centurias traseras de cada cohorte debían cerrar los huecos bajando, pero... ¿Cuánto tiempo necesitan tres centurias en línea para cerrar un hueco? ¡Pues tres veces más que una sola!.

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Me resulta imposible creer que para cerrar huecos tuviera que bajar toda la línea trasera de cada cohorte, desplazándose entera cuando lo más lógico es que los huecos fueran del tamaño de una centura, ya que así se cerrarían rápidamente en cuestión de segundos. La hipótesis de las cohortes en bloque es una explicación decimonónica, completamente irreal y que no está refutada por ninguna fuente clásica, pero aún hay algunos que se aferran a ella inexplicablemente.

 

HIPÓTESIS "B"

Otra explicación para la teoría de las cohortes en líneas es que los manípulos de las líneas 3ª y 4ª, tras ocupar el puesto de la 1ª se "ensanchaban" para ocupar todo el frente de combate. Esta es la explicación más utilizada por los historiadores.

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Esta hipótesis es más racional que la "A", pero presenta problemas muy difíciles, ya que el frente de combate de la primera línea es más extenso que los de las líneas posteriores (obviamente, ya que la primera línea tiene una cohorte más). Mientras combata sólo la 1ª línea no hay problema...

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... pero ¿que ocurriría si la tiene que relevar la 2ª línea?

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Cuando las cuatro cohortes de la línea 1ª fueran reemplazadas por las tres cohortes de la línea 2ª, evidentemente, el frente de combate de ésta sería más corto, lo que dejaría dos peligrosos huecos en los flancos que serían cuñas por las que el enemigo podría flanquearla.

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En la ilustración superior vemos dos legiones formadas en orden de batalla. La 2ª línea ha reemplazado a la 1ª, pero observa el enorme hueco que queda en el centro de la línea, ya que las tres cohortes de la 2ª línea no pueden ocupar el espacio que han dejado las cuatro de la 1ª.

Se ha sugerido que las cohortes de la 2ª y 3ª líneas "estirarían" su frente de combate una vez se intercambiaran las líneas, pero esta explicación no es real, ya que sólo ratones de biblioteca que nunca han visto una formación militar son capaces de pensar que en medio de una batalla el enemigo se quedaría cruzado de brazos mientras los legionarios corren a un lado y a otro, se reagrupan, se alinean nuevamente... ¿y mientras tanto el enemigo qué hacía? ¿aplaudirles?

 

HIPÓTESIS "C"

También se ha sugerido que la 2ª y 3ª líneas ya formaban "ensanchadas" desde un principio.

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Esta hipótesis en teoría sería la más racional, pero presenta una dificultad aún mayor, ya que los huecos dejados por la 1ª línea no serían lo suficientemente anchos para que pudiera bajar la 2ª línea por ellos, lo que obligaría a la 1ª a mantener huecos más anchos que no podrían ser ocupados completamente por la segunda centuria de cada manípulo.

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De todas formas, como la línea 1ª tendría que extenderse, las líneas posteriores tampoco podrían ocupar todo el frente de combate que había ocupado anteriormente la 1ª, con lo que volvemos a estar en las mismas.

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El mismo problema: tres nunca pueden ocupar el espacio de cuatro.

 

Estas tres hipótesis son las más defendidas, pero a mí me parece que presentan inconvenientes demasiado grandes para ser tomadas en serio. El principal es que si una línea es reemplazada por otra debe, necesariamente, ocupar su mismo espacio para no dejar huecos peligrosos. Yo creo que la solución pudes ser mucho más sencilla que todo eso.

 

MIS HIPÓTESIS PERSONALES:

HIPÓTESIS "D"

Dándole vueltas a la cabeza (este problema es más enigmático que el secreto de la eterna juventud) y leyendo y releyendo los "Comentarios" de César, he desarrollado esta hipótesis que se también se basa en líneas de cohortes. El problema es que para que la legión forme una estructura compacta no puede haber una línea con más cohortes que otra, ya que entonces desbarata toda la formación. ¿Y si las legiones formaban con tres cohortes por línea dejando la cohorte restante a cargo del campamento? ¡Pero con huecos formados por manípulos y no por cohortes!

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Sabemos que desde los tiempos de Escipión el Africano existía una "cohorte pretoriana", es decir, una cohorte destinada a la protección del legado y de su estado mayor. Esta cohorte bien podría haber estado destinada a proteger al mando de la legión durante la batalla, proteger el campamento o como reserva táctica, lo que nos daría la clave de varios pasajes de los "Comentarios". Generalmente se solía dejar en el campamento el 10% de las fuerzas, lo que nos da exactamente una cohorte.

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Y si esta cohorte tenía que ser insertada en el orden de batalla, con encajar sus tres manípulos en la línea no quedaría ningún flanco descompensado ni huecos peligrosos:

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Recordemos un dato que creo que apoya esta hipótesis, y es que durante la República eran seleccionadas un cierto número de tropas, los extraordinarii, para cumplir misiones especiales como la escolta del mando. Es evidente que tras la reforma de Mario este contingente era también necesario. ¿Se utilizó a esta décima cohorte para suplir a los extraordinarii?  Parece lo más lógico. Cada vez estoy más convencido de que esta hipótesis es la correcta.

 

HIPÓTESIS "E"

Otra buena solución sería una legión formada con cuatro cohortes en las 1ª y 2ª líneas y dos en la 3ª. Si las centurias de las dos cohortes de la 3ª línea forman alineadas ocupan todo el frente de la legión. En esta solución se plantea una legión formada completa, sin ninguna cohorte guardando el campamento.

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De esta manera la legión forma un bloque compacto sin huecos demasiados peligrosos. Recordemos que en la legión manipular los manípulos de de triarii que formaban la 3ª línea tenían la mitad de hombres que los de princeps y hastati, por lo que está claro que la importancia en cuanto a potencia la tenían las dos primeras líneas, que eran las que atacaban, ya que la 3ª tenía una función defensiva. En la batalla contra los helvecios la 3ª línea de César fue la encargada de hacer frente al ataque que amenazaba su retaguardia y en la legión manipular los triarii eran los encargado de cerrar filas para proteger la retirada de toda la legión presentando un frente de lanzas al enemigo. La misión de las cohortes de la 3ª línea sería así acudir al punto en que las líneas quedaran comprometidas, actuar como reserva táctica contra maniobras de flanqueo o cerrarse para proteger la retirada de la legión apoyadas por la 1ª línea que se retiraría justo por detrás de ella. Así es como formó César a sus legiones en la batalla de Farsalia, aunque en este caso cada legión sólo disponía de ocho cohortes.

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Mi opinión personal es que entre las hipótesis "D" o "E" está la realidad. La mayoría de los historiadores no piensan así, pero lo mejor es que cada cuál juzgue por sí mismo y se quede con la explicación que más le convenza.

 

En las legiones del Imperio

Para las legiones del Imperio ya no hay tal problema, porque sabemos que generalmente se solían formar en dos líneas, lo cual nos da cinco cohortes por línea. La principal innovación de la legión imperial es que la primera cohorte tiene ahora sólo cinco centurias pero son dobles, de 160 hombres cada una. Es decir, que los efectivos de la primera cohorte ascienden a 800 hombres mientras que los de las otras nueve continúan en 480 hombres. Probablemente esta innovación la introdujera César, ya que tiene toda la pinta de deberse a la necesidad de paliar la escasez de hombres, un mal endémico de las legiones de César que prácticamente nunca estuvieron al completo de sus efectivos, por lo que era necesario reforzar especialmente una zona de la legión a fin de que pudiera romper la línea enemiga. Algo parecido a lo que hizo Epaminondas con su famosa falange oblícua. Si la innovación es de César, la organización táctica de este nuevo sistema es de Augusto, que deja la quinta centuria doble de la primera cohorte para los soldados no combatientes de la legión, es decir, los soldados especializados como herreros, personal sanitario y veterinario, administrativos, etc. Así pues, en orden de combate la primera cohorte formaba con cuatro centurias dobles, 640 hombres en total.

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Este esquema permaneció inalterado durante dos siglos.

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